French Grammar

The verb devoir

Conjugation and examples of usage

Modal auxiliary verbs: 1. Devoir.

Modal auxiliaries also known as modal verbs, are functional verbs that preceed other verbs in order to frame them as a possibility, an impossibility, an obligation, a requirement, a probability or a wish.
   Traditional French grammars do not generally use the category of modal verbs; but by assimilation with English and in attempt to use a common framework of grammatical terms that can be used across the spectrum of languages, the expression "verbes modaux" is increasingly used in French grammar

Devoir : meaning

The verb devoir corresponds to the English modal verbs must or have to.  It expresses obligation or moral obligation.
In its most basic meaning, Je dois means I must.

Full conjugation: Devoir

Table 1
Tenses - indicative

1st Singular. je dois je devrai je devais
2nd Singular tu dois tu devras tu devais
3rd Singular il doit il devra il devait
1st plural nous devons nous devrons nous devions
2nd plural vous devez vous devrez vous deviez
3rd plural ils doivent ils devront ils devaient

Table 2
Tenses - indicative

Preterite (simple past)
1st Singular. je dus j'ai dû j'avais dû
2nd Singular tu dus tu as dû tu avais dû
3rd Singular il dut il a dû il avait dû
1st plural nous dûmes nous avons dû nous avions dû
2nd plural vous dûtes vous avez dû vous aviez dû
3rd plural ils durent ils ont dû ils avaient dû
Notes: Rare

Note: Note that in the feminine, the past participle loses its circumflex, so but due

Table 3
Tenses - indicative

Future perfect
(passé antérieur)
Past conditional
1st Singular. j'aurai dû je devrais j'aurais dû
2nd Singular tu auras dû tu devrais tu aurais dû
3rd Singular il aura dû il devrait il aurait dû
1st plural nous aurons dû nous devrions nous aurions dû
2nd plural vous aurez dû vous devriez vous auriez dû
3rd plural ils auront dû ils devraient ils auraient dû
Notes: Rare

Table 4
Imperative and participles

Present participle
Past participle
2nd Singular devant
1st plural
2nd plural
Notes: Modal verbs are not
used in the imperative

Table 5
Tenses - subjunctive

(passé antérieur)
Past or imperfect
1st Singular. je doive je dusse j'aie dû
2nd Singular tu doives tu dusses tu aies dû
3rd Singular il doive il dût il ait dû
1st plural nous devions nous dussions nous ayons dû
2nd plural vous deviez vous dussiez vous ayez dû
3rd plural ils doivent ils dussent ils aient dû
Notes: Rare

Further subjunctive cases - such as a pluperfect subjunctive ( "J'eus dû"  !) - can theoretically be formed, though to all intents and purposes these are never used in modern French.

Devoir : examples of use


1. Dois-je porter un chapeau
   Must I wear a hat ?
2. Je devrai repeindre la maison à 10h.
   I'll have to repaint the house.
3. J'ai dû le faire trois fois.
   I had to do it three times.
4. Bien qu'il dût être à Paris, il était à Londres
   Although he had to be in Paris, he was in London.

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